Смысл такой - есть SOAP, который позволяет упаковывать вызовы процедур в HTTP и SMTP. Само SOAP сообщение это XML документ, содержащий аргументы, имя вызываемой процедуры и всякую дополнительную информацию. Веб-сервис по сути - это процедура принимающая вызовы по HTTP SOAP.

Но, чтоб знать как правильно обратиться к веб-сервису (в какие теги какие аргументы упаковать, какой будет тип результата и как он будет упакован и т.д.) ему нужно описание, это такое описание обычно дается в виде WSDL документа. WSDL это XML документ, описывающий веб-сервис.

Поскольку у приложения может быть много веб-сервисов, чтоб все описания собрать в какой-то каталог, для этого существует UDDI. Это такая служба, которая выдает списки веб-сервисов и их WSDL.

Поскольку, при каждой разработке встают одни и те же вопросы безопасности, есть группа стандартов на передачу авторизационной информации, контекста безопасности и т.п. Это WS-Trust, WS-Security, WS-Federation и т.д.

Вообще, стандартизация веб-сервисов расширяется за счет стандартизации отдельных общих моментов, которые важны большинству приложений. Занимается этим OASIS. В просторечии, все вместе существующие стандарты на веб-сервисы называются WS-*.

Несмотря на такой пирог стандартов, существуют средства разработки, где все делается более-менее мышкой.